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Mamíferos marinos: ¿veracruzanos desconocidos?

Arturo Serrano Solís

En fechas recientes, un grupo de pescadores avistaron unas ballenas jorobadas (Megaptera novaeangliae) en los alrededores de la Isla de En Medio. La noticia, presentada en los medios de comunicación veracruzanos y algunos nacionales, despertó el interés de propios y extraños. Los reporteros se apresuraron a entrevistar a los biólogos en busca de la explicación del “fenómeno”, los que sólo se aventuraron a ofrecer algunas hipótesis: “Probablemente las especies que fueron vistas andaban extraviadas de su ruta original o seguían una corriente de alimento”, “El avistamiento de esta especie resulta curioso porque las aguas del Golfo de México son cálidas y sofrías, como las del Pacífico del Norte”, etcétera.
Algunas de estas aseveraciones no son del todo ciertas. A los biólogos que nos dedicamos a la investigación no nos sorprendió tanto el paso de ballenas por el Golfo de México. Explico el porqué.

¿Qué son los mamíferos marinos?
Este grupo de animales está constituido por tres órdenes: l) los cetáceos, que a su vez se subdividen en odontocetos (delfines y marsopas) y misticetos (ballenas); 2) los sirenios, como los manatíes y los dugongos (una especie de manatí, común en las aguas poco profundas del Indo- Pacífico), y 3) los carnívoros, como las focas, los lobos marinos y las morsas, los cuales constituyen el suborden de los pinnípedos, así como las nutrias de mar y los osos polares.

¿Dónde se encuentran?
Los mamíferos marinos están distribuidos en todas las aguas del mundo. Se pueden ver tanto en los mares polares como en los tropicales. Y hay algunos que habitan en aguas dulces –los ríos–, como el delfín rosado del Amazonas, o en aguas salobres, como el manatí.
Nuestro país cuenta con una gran riqueza de especies de mamíferos marinos. De las 121 especies que existen en todo el mundo, en nuestros mares podemos encontrar aproximadamente 51. Asimismo, de las 13 especies de ballenas que hay, en las aguas mexicanas podemos encontrar ocho, lo que representa ¡el 61 % de todas las especies de ballenas que existen en nuestro planeta! Incluso hay una marsopa, la vaquita marina (Phocoena sinus), que es
endémica o exclusiva de México.
Por todo lo anterior, es lógico que en el Golfo de México abunden también los mamíferos marinos. En su parte norte (el área que corresponde al litoral de Estados Unidos), se han registrado 30 especies de mamíferos marinos (Tabla 1), de las cuales 28 son de delfines y ballenas, una de manatíes (Trichechus manatus) y una de pinnípedos. Es triste que esta última ya se haya extinguido. Se trataba de la foca monje del Caribe (Monachus tropicalis) y era un habitante de las aguas de Veracruz. Se dice que la Isla Lobos, que se localiza frente a las costas de Tamiahua, recibió tal nombre porque dichas focas moraban en ese lugar. El manatí es otra especie del Golfo de México que se encuentra en peligro de desaparecer, sobre todo en las costas de nuestro estado.
Tristemente, la gran mayoría de las especies de mamíferos marinos que habitan en las aguas del Golfo de México están incluidas en la lista de especies en riesgo en la Norma Oficial Mexicana (NOM). Por lo que se refiere a la parte del Golfo que le corresponde a México, hasta la fecha no se habían hecho estudios formales sobre la diversidad y abundancia de los mamíferos marinos. Hoy, el Laboratorio de Mamíferos Marinos de la Universidad Veracruzana, que se ubica en Tuxpan, ha comenzado un proyecto de investigación sobre la distribución, abundancia y hábitats de los mamíferos marinos. En su primera fase, el proyecto comprenderá el área que va de Tamiahua a Nautla, para posteriormente extenderse a todo el litoral del estado.

Tabla 1. Especies que se tienen registradas en el Golfo de México.
NOMBRE COMÚN NOMBRE CIENTÍFICO
ORDEN CETACEA  
SUBORDEN MISTICETOS BALLENAS (7 ESPECIES EN EL GOLFO)
Ballena azul Balaenoptera muscu
Ballena franca del norte Eubalaena glacialis
Rorcual común Balaenoptera physalus
Rorcual tropical Balaenoptera edeni
Rorcual del norte Balaenoptera borealis
Ballena minke Balaenoptera acutorostrata
Ballena jorobada Megaptera novaeangliae
SUBORDEN ODONTOCETOS DELFINES Y MARSOPAS
(21 ESPECIES)
Cachalote Physeter macrocephalus
Cachalote pigmeo Kogia breviceps
Cachalote enano K. sima
Orca Orcinus orca
Orca falsa Pseudorca crassidens
Orca pigmea Feresa attenuata
Delfín nariz de botella o tonina Tursiopstruncatus
Calderón de aletas cortas Globicephala macrorhynchus
Calderón pigmeo Peponocephala electra
Delfín de Fraser Lagenodelphis hosei
Delfín de Risso Grampus griseus
Delfín clymene Stenella clymene
Delfín listado S. coeruleoalba
Delfín moteado del Atlántico S. frontalis
Delfín moteado pantropical S. attenuata
Delfín tornillo S. longirostris
Delfín de dientes rugosos Steno bredanensis
ORDEN SIRENIA MANATIES (1 ESPECIE)
Manatí Trichechus manatus
ORDEN CARNIVORA  
SUBORDEN PINNIPEDIA FOCAS, LOBOS MARINOS Y MORSAS (UNA ESPECIE)
Foca monje del Caribe (extinta) Monachus tropicalis

El Laboratorio de Mamíferos Marinos
El Laboratorio de Mamíferos Marinos de la Universidad Veracruzana se encuentra localizado en la Facultad de Ciencias Biológicas y Agropecuarias del campus Tuxpan. En el año recién concluido, el Laboratorio empezó a hacer los primeros estudios formales sobre la distribución y abundancia de las especies de mamíferos marinos que se encuentran en el área antedicha.
Asimismo, está realizando los estudios necesarios para conocer los hábitats que prefieren esas especies. Se sabe que algunas de ellas gustan de los lugares con fondos fangosos, otras las aguas turbias, y otras más las aguas profundas cercanas a las costas. Es por ello que el proyecto tiene como objetivo general conocer más los aspectos relativos a la ecología y biología de las especies de mamíferos marinos con miras a su conservación. Para lograr este propósito, se han comenzado a hacer censos en lancha, los que más adelante se llevarán a cabo por medio de avionetas. También se ha iniciado un estudio de fotoidentificación de delfines, que consiste en fotografiar sus aletas dorsales –las cuales tienen características únicas en cada individuo y son por lo tanto como huellas digitales– para conocer con exactitud cuántos individuos hay en cada manada y cuáles son sus áreas de preferencia dentro de la región. Además, se ha empezado a instrumentar un estudio que pretende establecer si la contaminación de las aguas del Golfo de México afecta a los delfines de la parte norte del estado.

¿Qué especies se espera encontrar en Veracruz?
En las aguas veracruzanas se pueden hallar siete especies de ballenas. Entre éstas destacan la ballena azul (Balaenoptera musculus), que es el animal más grande que ha existido en nuestro planeta, inclusive más grande que el mayor de los dinosaurios; la ballena jorobada, que, además de haber cobrado fama en los pasados meses por haber sido avistada cerca de nuestras costas, tiene “canciones” muy complejas, las cuales utiliza en su temporada reproductiva, y la ballena de Minke (Balaenoptera acutorostrata), que se caracteriza por ser una de las más pequeñas (9.8 m). Otras especies de ballenas que se pueden encontrar en Veracruz son la ballena franca (Eubalaena glacialis), el rorcual común (Balaenoptera physalus), el rorcual tropical (B. edeni) y el rorcual del norte (B. borealis).
Además de estas siete especies de ballenas, se cree que alrededor de 21 especies de odontocetos habitan también en la zona. Dentro de este suborden, destacan el cachalote (Physeter macrocephalus), el mamífero marino que más profundamente bucea, pues tiene la capacidad de sumergirse hasta tres kilómetros; la orca (Orcinus orca), que es un animal extremadamente inteligente, con una estructura social muy compleja en la que las hembras llevan la batuta de la manada, y que además tienen un sistema de comunicación muy complejo, el cual aprenden y modifican con el paso del tiempo; el delfín “nariz de botella”, o tonina (Tursiops truncatus), que es uno de los animales más inteligentes que hay en nuestro planeta y al que todo el mundo conoce porque es el que se emplea en los espectáculos acuáticos, y el delfín tornillo (Stenella longirostris), que da espectaculares saltos girando sobre su propio eje cuando está jugueteando en el agua, de donde proviene su nombre. En Veracruz también se puede ver el manatí, y, por último, como ya antes se mencionó, alguna vez nadó en las aguas veracruzanas la foca monje del Caribe.
En conclusión, los mamíferos marinos, y en particular las ballenas, no son visitantes raros del litoral veracruzano, sino simplemente otros veracruzanos que no conocemos. Esto me hace recordar algo que escribió el científico Edgard Waldo en 1957: «Existe la historia de un irlandés al cual se le preguntó si existían los gnomos en Irlanda. A esto el pícaro irlandés respondió: “No hemos visto tal cosa como un gnomo, pero nosotros sabemos que ellos están ahí de todas maneras”».

Lo mismo vale para las ballenas en el Golfo de México.


Para el lector interesado
Serrano, A. (2002). Mamíferos marinos en México. Guía de campo. México: Editorial Asbe.
Würsing, B., Jefferson, T.A. y Schmidly, D.J. (2000). The marine mammals of the Gulf of Mexico. Houston, TX: A&M University Press.
Waldo, E. (1957). Whales in the Gulf of Mexico. LA. Conservation, 9, 14-15.